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爱芯科技CEO仇肖莘:关注提升AI芯片NPU利用率 未来市场或趋于整合

在人工智能应用需求井喷的当下,基础层的AI芯片需要走什么样的发展路线,又应该有什么样的算力和场景要求?在行业大佬尤其是初创企业领军人眼中,这些问题决定着中国人工智能的未来面貌。

7月8日,2021世界人工智能大会如期召开。大会期间由世界人工智能大会组委会办公室主办,上海市集成电路行业协会承办的“智能芯片定义产业未来论坛”在世博展览馆举行,上海市政府副秘书长陈鸣波出席会议并致辞,市经信委副主任刘平,市经信委电子信息产业处、市外办等主管部门领导出席。

作为世界人工智能大会头部论坛,该论坛吸引了来自人工智能(AI)芯片产业链上下游的厂商、学术界代表600余人与会。爱芯科技董事长兼CEO仇肖莘亮相主题为“创见AI,始于芯而不止于芯”座谈会,介绍了企业的发展现状,她认为边缘侧专用芯片符合演进需求,同时需要提升芯片利用率,以满足更高的算力标准。仇肖莘还透露,爱芯科技研发的第二颗芯片已经进入流片阶段,即将回片。

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爱芯科技董事长兼CEO仇肖莘

在座谈会上,仇肖莘表示在过去几年,算力逐渐从云端向边缘侧和端侧转移,云、边、端协同成为发展主流,爱芯科技的芯片研发也秉持这一方向,“所以爱芯可以定义为:聚焦在边缘侧和端侧的AI算力基础计算平台。”公开资料显示,爱芯科技成立于2019年5月,专注研发高性能、低功耗的人工智能视觉处理芯片,并自主开发面向推理加速的神经网络处理器,第一颗AI视觉处理芯片AX630A已在2020年12月实现量产。

在AI发展之路上,探讨芯片的形态是重要议题,作为与会者的天数智芯董事长兼CEO刁石京认为,通用芯片具有灵活优势,但专用芯片更适用于大规模市场。燧原科技创始人兼CEO赵立东则认为,GPU训练方面,通用架构更实用,因为训练需要试验不同的算法、模型和参数。仇肖莘的看法是,边缘侧和端侧更倾向于专用芯片,以满足功耗、面积、成本的限制,实现应用的垂直整合,“爱芯科技主要专注在人工智能视觉处理方向,所以我们就会把爱芯芯片的整体架构‘专门’为视觉处理进行优化。”

据悉,爱芯科技在芯片设计上将AI引入ISP,使ISP能够不断得到训练;AI ISP 突破了传统ISP的瓶颈,使得画质增强,让图像更清晰;存算协同设计减少DDR读写,节省内存带宽;混合精度深度学习,专有网络加速单元,让芯片和算法完美融合;VPU(新视觉处理单元)可实现智能视频编码,高效视频压缩,节省视频存储。

座谈会上,与会嘉宾就从业者最为关心的行业前景展开热议。“边缘侧现在的确是百花齐放的状态,因为边缘侧的应用本身就是多样化的,所以在每一个细分赛道都有可能出现一个新的企业,去专注于该细分市场的芯片研发。”

仇肖莘在肯定初创企业潜力的同时,又提出芯片需要规模化才能产生利润,这就导致并购整合的行业发展趋势:“当前国外的芯片公司,小公司很少,而平台型芯片公司较多。平台化能够提升企业抗风险能力,规模化后又持有成本优势,为研发做足财务储备。”她认为,中国芯片市场当前正处于百花齐放的状态,这种状态在现阶段具有非常强的生命力。而再过几年,行业在经历市场验证后,或许会逐渐走向整合。

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与会者也对AI芯片是否能突破摩尔定律进行了展望。对于这个问题,仇肖莘提供了另外一个角度的思路:“纯粹拼算力并不是聪明的做法,因为目前NPU真实的利用率大致在15%,最多做到20%,这其实是对整个AI算力的极大浪费。我们认为更应该在端侧、边缘侧提升能效比。”对此,爱芯科技的做法是,在限定的物理核心基础上,尽可能把利用率提高到50%甚至80%,以此得到四倍或者更高的算力。“如何提高能效比,对于我们来说,是一个非常重要的研究方向”,仇肖莘说。

在座谈会的最后,嘉宾一致认为,AI芯片应用前景随着国家推进科技强国、数字中国战略大潮,应用会更加广泛,将为世界带来深刻的变革。“我们也希望尽自己的努力,为世界的数字化和智能化新基建提供在边缘侧和端侧的支持”,仇肖莘说。

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